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Qué es GIF, JPEG, PNG (Imagen)

formatos-imagenesLa representación de imágenes a través de ordenadors requiere de dos elementos básicos: el hardware adecuado, y el software adecuado.

El primero es algo trivial desde hace muchos años, y el segundo también, pero este último aún depara algo un poco confuso para los usuarios: existen diversas formas de guardar las imágenes, diversos formatos conocidos por sus siglas que se han hecho famosos: JPEG, GIF, PNG o RAW entre otros.

Mayor fidelidad, menos espacio

Un formato de imagen (que puede ser una fotografía o un dibujo) consiste en una determinada manera de guardar la información que corresponde a la imagen y permite generarla, de forma que esta ocupe el menor espacio posible y sea lo más fidedigna posible a la realidad.

Si las computadoras hoy en día disponen de discos duros y otros medios de almacenamiento rebosantes de Gigabytes, y las conexiones a Internet son tan rápidas que podemos ver películas directamente en línea sin tener que descargarlas, ¿para qué necesitamos disminuir el tamaño de las imágenes?

Fruto de una necesidad histórica

La respuesta a esta pregunta es simple: las cosas no siempre han sido así. Hubo un tiempo, tampoco hace tanto, en el cual una computadora con un disco duro de 20 megabytes (sí, habéis leído bien, no gigabytes, si no megabytes) era considerada como una de las que mayor almacenamiento podía disponer, y su precio no estaba al alcance de todo el mundo.

Tampoco las conexiones a Internet empezaron siendo tan rápidas como el cable de fibra óptica, y las primeras que podíamos disfrutar en casa tardaban unos cuantos segundos en descargar una página web muy simple.

Es en este marco en el cual, y para facilitar su intercambio/transferencia y almacenamiento, nacen los formatos de imagen.

Basados en algoritmos matemáticos

La clave de todo formato gráfico se basa en un algoritmo matemático. En vez de guardar la información sobre cada punto de color, lo que se hace es agrupar zonas en las que todos los puntos tienen el mismo color y tono y, a partir de aquí, se desarrolla una fórmula para reproducir dicha área.

Lo que se almacena es la información matemática, cuyo volumen es considerablemente inferior al de guardar la información de cada píxel (punto) que compone la imagen individualmente, un ahorro especialmente interesante cuanto mayor es la imagen (mayor resolución).

Formatos de imagen con funcionalidades determinadas

A lo largo de estos años, se han ido creando nuevos algoritmos y mejorando los ya existentes. Hay muchos formatos de imagen y, algunos, ofrecen características particulares que los hacen muy útiles en tareas determinadas.

Es el caso del PNG, nacido para la web, o del GIF, que permite guardar una animación (como una pequeña película de uno o dos segundos) en un solo fichero.

No deja de ser curioso que, muchos años después, Apple haya lanzado el formato Live Photos que, precisamente, consiste en un pequeño vídeo de unos pocos segundos, pero que se almacena como archivo de imagen. Una idea parecida a la del GIF pero mejorada.

JPEG

La “estrella” de los formatos de compresión por su amplia difusión y uso en todo tipo de dispositivos y aplicaciones. Es el formato que, por defecto, utilizan móviles y cámaras domésticas para la captura de imágenes, y que reproduce cualquier dispositivo electrónico con capacidad para mostrar imágenes como un televisor, una tablet o una computadora.

Creado por el Joint Photographic Experts Group, un grupo de expertos en fotografía, utiliza un algoritmo de compresión con pérdida, por el cual reduce bastante el tamaño del archivo resultante, pero pagando el precio de perder alguna información de la imagen resultante.

Esta información apenas es perceptible en global por el observador, lo cual compensa dicha pérdida.

PNG

Nacido como una alternativa al formato GIF para utilizarlo en Internet, permite (como aquel) definir zonas de la imagen transparentes, con lo cual y al sobreponerlas a un fondo de color, dichas zonas dejarán ver el color que hay debajo.

También supera el límite de 256 colores de la imagen GIF y soporta imágenes entrelazadas, de forma que empezamos a ver la imagen renderizada por partes y nos podemos hacer una idea del conjunto antes de que se haya acabado de cargar, algo que no soportan los demás formatos.

GIF

Creado por CompuServe, utiliza el algoritmo LZW, altamente eficiente. No obstante, peca de un problema: funciona para imágenes de 256 colores (y funciona realmente bien), pero para aquellas imágenes en las que queremos mostrar una mayor gama de colores, no es el idóneo.

Muy utilizado en los primeros tiempos de la gran expansión de Internet gracias a que permitía crear imágenes muy ligeras, cayó luego casi en el olvido para empezar a volver con fuerza gracias a los memes debido a otra de sus características: la posibilidad de contener animaciones.

Añadidas en la especificación GIF89a (posterior al nacimiento del formato original), no es más que la posibilidad de tener varias imágenes dentro de un solo archivo, siendo cada una como un frame de una pequeña película y dotándolos de un tiempo de dibujado entre cada uno.

El resultado final es algo muy parecido a un movimiento.

BMP

¿Quien se acuerda de este? Creado por Microsoft y popularizado por sus programas de dibujo vectorial, fue utilizado por muchos sistemas operativos en sus iconos.

Ya superado por otras alternativas, se ha visto bastante olvidado en sus usos de cara al usuario final. Una de sus desventajas es que no utiliza compresión, por lo cual el tamaño de las imágenes generadas es mayor que con otras alternativas.

RAW

Este lo he dejado para el final porque contradice un poco todo lo explicado hasta ahora; me explico: contiene la máxima información sobre cada punto de la imagen, con una compresión sin pérdida de la información.

Es el que habitualmente utilizan los fotógrafos profesionales, ya que ofrece una calidad sin parangón, puesto que los demás formatos que comprimen con alguna pérdida de información, siempre degradan ligeramente la imagen.

Esta calidad tiene un precio: el gran tamaño que ocupan en disco. Normalmente, los fotógrafos profesionales disponen en sus instalaciones de una gran cantidad de almacenamiento.

Fotos: iStock - Kristtaps / LaraBelova

 
 
 
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