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Definición de Pelagra

La pelagra es trastorno de la salud que es debido a la carencia de niacina en el organismo. La niacina corresponde a la Vitamina B3.

Esta vitamina es de gran importancia para el buen funcionamiento del sistema digestivo y el sistema nervioso, así como para mantener una piel sana.

La vitamina B3 es una vitamina del tipo hidrosoluble. Las sustancias hidrosolubles son eliminadas del organismo cuando se ingieren en cantidades más allá de las requeridas, esto hace que no se acumulen y por ende que deban ser ingeridas continuamente.

La pelagra se asocia con dietas basadas en el maíz

Esta enfermedad ocurría con frecuencia en países en donde la dieta se centraba en el consumo del maíz cocido o asado y no se disponía de proteínas. Tal era el caso del sur de Estado Unidos, en donde la población pobre no podía complementar su alimentación con otras fuentes de nutrientes. Cuando el maíz se llevó a Europa y África comenzaron a aparecer casos de pelagra en esas regiones.

Paradójicamente al estudiar la composición del maíz, éste contiene suficientes cantidades de niacina, solo que esta se encuentra en una forma no biodisponible. Es decir, que es difícil de ser asimilada. Esto explica porque en culturas como la mexicana en donde el maíz es parte importante de la dieta no se observaban casos de pelagra. Esto se relacionó con el hecho que en estas regiones el maíz era tratado con agua de cal para hacer las famosas tortillas, y ese componente permitía que la niacina fuese mejor asimilada.

El organismo es capaz de producir niacina a partir del triptófano. Por ello al incorporar carne en las dietas ricas en maíz, no ocurre la pelagra.

La pelagra se reconoce por las 3 D

La pelagra se asocia a una gran variedad de manifestaciones, sin embargo existen tres principales, que corresponden a las 3 D: Dermatitis, Diarrea, Demencia.

Dermatitis. La carencia de niacina hace que la piel desarrolle áreas de resequedad, grietas e incluso que se presenten ampollas. Estas lesiones se localizan en la cara, cuello y brazos, suelen iniciarse tras la exposición al sol. Las mucosas de la boca también se ven afectadas, tomando un color rojizo.

Diarrea. Al igual que ocurre en la mucosa de la boca, toda la mucosa o revestimiento interno del aparato digestivo se ve afectado. Esto produce molestias como ardor o quemazón en el estómago y diarrea producto de la falla en los mecanismos que permiten la absorción de los nutrientes en el organismo. Las diarreas que se prolongan en el tiempo llevan a pérdida de peso y desnutrición.

Demencia. Una manifestación importante de la pelagra es la afectación de las capacidades mentales. Al principio de la enfermedad hay molestias como ansiedad, irritabilidad e insomnio, posteriormente se hace difícil la concentración, falla la memoria y finalmente aparece la demencia. Esto se debe a la falla en el funcionamiento del sistema nervioso.

Los síntomas de la pelagra desparecen por completo con el tratamiento

Las personas con pelagra se recuperan por completo al iniciar el aporte de la niacina y al mejorar sus dietas incluyendo proteínas y más calorías. Las lesiones en la piel y la diarrea pueden desaparecer en una semana. Los síntomas mentales también se revierten.

Si no se hacen los cambios en la alimentación y se aporta la vitamina B3, esta enfermedad puede ocasionar la muerte por deshidratación severa a consecuencia de la diarrea.

Prevención de la pelagra

La pelagra es una enfermedad de comunidades pobres. La mejor forma de prevenirla es enseñando la necesidad de recibir una dieta basada en distintos tipos de alimentos, que incluya proteínas.

Las comunidades pobres deberían recibir intervenciones que ayuden a lograr un aporte de nutrientes adecuado, suplementar las vitaminas faltantes e incluso enriquecer los productos a base de maíz, como la harina de maíz, con niacina.

Fotos: Fotolia - sinhyu / bilderzwerg

 
 
 
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