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Definición de Olfato

OlfatoEl sentido del olfato tiene la función de percibir los olores. Se encuentra directamente relacionado con el apareamiento del macho y la hembra en muchas especies animales, así como en la búsqueda de alimento y para detectar ciertas sustancias químicas a distancia.

Cómo funciona el proceso del olfato

En cuanto al mecanismo del olfato empieza a activarse cuando el aire que se respira entra en contacto con las células sensibles olfativas situadas en la pituitaria amarilla que se encuentran en las fosas nasales y éstas detectan las moléculas de sustancias volátiles que contiene el aire y envían señales nerviosas al cerebro, concretamente al bulbo olfativo. Cada tipo de molécula volátil es detectada por unas células receptores, lo cual permite identificar miles de olores diferentes. De esta manera, la información que se percibe a través del olfato tiene una doble dimensión: la de la nariz como órgano especializado y la intervención neurológica.

La sensibilidad olfativa de los humanos es notablemente inferior a la de muchos animales. De hecho, en el reino animal es el sentido más potente (por ejemplo, un oso es capaz de detectar el olor dulce de la miel a unos cinco kilómetros de distancia). Para los animales la función del olfato es útil para su supervivencia, mientras que para los seres humanos tiene otro significado y forma parte de las sensaciones placenteras y del mundo de la estética, especialmente de la perfumería.

Pérdida del olfato en los humanos

Olfato-aroma-cafeDesde un punto de vista médico, la pérdida del olfato más común en los humanos se produce por un traumatismo agudo que provoca una disección de los nervios olfativos o debido a una sinusitis crónica. Algunas enfermedades están asociadas al déficit olfativo (por ejemplo, el Parkinson o el Alzheimer). La pérdida completa del olfato (también conocida como anosmia) es poco frecuente y es más común una pérdida parcial de esta capacidad. Si bien las consecuencias no son graves para la salud, esta circunstancia afecta a la sensación de placer a la hora de alimentarnos, pues no hay que olvidar que el gusto y el olfato están estrechamente relacionados.

Genetica y momentos particulares

Genéticamente nuestra percepción de los olores ha ido disminuyendo progresivamente y desde un punto de vista evolutivo hemos sustituido el olfato por la vista. Sin embargo, las mujeres embarazadas son muy sensibles a ciertos olores, lo cual es explicado como un mecanismo de defensa de la futura madre ante ciertos peligros (por ejemplo, la mayoría de embarazadas rechazan el olor a tabaco).

Memoria Olfativa

A pesar de la pérdida olfativa que padecemos los humanos, nuestra mente tiene un mecanismo muy particular: la memoria olfativa. Con este mecanismo somos capaces de asociar un aroma a un recuerdo, aunque forme parte de un pasado muy lejano.

 
 
 
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