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Definición de Neurona Especular

El sistema nervioso lleva a cabo una gran diversidad de funciones que regulan nuestros procesos con la finalidad de que podamos adaptarnos al medio externo, sobrevivir, reproducirnos e incluso aprender y manifestar emociones.

Esto último es quizá la razón que sustenta la existencia de grupos específicos de neuronas descubiertas recientemente en los lóbulos frontal y parietal del cerebro, áreas con funciones predominantemente motoras, que son capaces de activarse simplemente al observar un determinado movimiento o acción en otro individuo, razón que las llevó a ser denominadas como neuronas especulares o neuronas en espejo.

La actividad de estas neuronas puede identificarse con estudios como el electroencefalograma y la resonancia magnética funcional.

Importancia evolutiva

Este grupo de neuronas juegan un importante papel en los procesos de aprendizaje, ya que la imitación de ciertos movimientos es fundamental para adquirir nuevas destrezas.

Procesos como el habla, la alimentación, el autocuidado, manipulación de herramientas y ejecución de oficios son aprendidos por imitación de los movimientos llevados a cabo por otros individuos.

Además de patrones motores, aspectos como las emociones y la intencionalidad son también capaces de activar estos grupos neuronales, lo que es responsable de la conexión afectiva con las demás personas que conocemos como empatía y que nos ayuda a ponernos en el lugar del otro e incluso llegar a predecir su comportamiento en un momento dado.

En la actualidad se piensa que el mal funcionamiento de estas neuronas podría estar relacionado con el desarrollo de condiciones que afectan el proceso de interpretación de la intencionalidad de las demás personas. Esto afecta el proceso de socialización así como la capacidad de adquirir habilidades motoras y el lenguaje que se encuentran presentes en personas con Asperger y autismo, pudiendo tener un papel en el origen de estos trastornos, esto se conoce como la teoría del espejo roto.

Aplicaciones clínicas de la activación de la neurona especular

Una aplicación práctica de este conocimiento se encuentra en el campo de la rehabilitación física de pacientes con lesiones neurológicas.

La observación de los movimientos que están limitados en personas que padecen lesiones del sistema nervioso estimula las neuronas especulares, pudiendo esto contribuir a activar las zonas cerebrales lesionadas, lo que ayuda a recuperar la capacidad motora.

Estos protocolos ya se están implementando en varios centros de investigación con resultados favorables. Su única limitación es que solo son de ayuda para recuperar patrones de movimientos que ya eran conocidos por la persona antes de ocurrir la lesión, por lo que su utilidad se limita a la recuperación de déficits adquiridos.

Fotos: Fotolia - Design Cells / Ratoca

 
 
 
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