Definición de Servicios Ecosistémicos

David Alercia
Lic. en Biología

Los ecosistemas y la biodiversidad en general son recursos naturales valiosos, y son renovables en tanto se haga de ellos un manejo sostenible que asegure su continuidad y disponibilidad para las próximas generaciones. El uso de los recursos naturales conlleva beneficios a la sociedad, que obtiene alimentos y materias primas. Existen, sin embargo, beneficios indirectos, que reciben las personas por el solo hecho de que un recurso exista. En el caso de la biodiversidad, estos beneficios se conocen como servicios ecosistémicos.

Se identifican como los “servicios” que prestan los ecosistemas a la sociedad. La línea divisoria entre recurso natural y servicio ecosistémico es difusa, y algunos servicios pueden ser la provisión de recursos. En realidad, se trata de enfoques diferentes: mientras que en el enfoque de recursos naturales se enfatiza el uso que las personas hacen del elemento natural, en el enfoque de servicios se enfatiza los beneficios que el elemento natural otorga a la sociedad. En otras palabras, el enfoque de recurso responde a la pregunta “qué ganamos extrayendo este recurso”, “qué ganamos talando un árbol” mientras que el enfoque de servicios responde a las preguntas “qué perdemos si desaparece tal recurso, qué perdemos si desaparece un bosque”.

Ejemplos y legislación

Estos servicios incluyen el suministro de alimentos y agua, la purificación del aire y del agua, la polinización de cultivos, la protección contra inundaciones y la regulación del clima y son esenciales para la supervivencia y el bienestar humano. La integridad de los ecosistemas es clave para la existencia y continuidad de los servicios ecosistémicos y su conservación y gestión sostenible son necesarias para garantizar que estos servicios estén disponibles para las generaciones presentes y futuras. La palabra “servicio” quizá remite a una transacción comercial, pero no significa que debamos pagar por ellos. La legislación de muchos países reconoce el derecho a un ambiente sano, eso quiere decir, entre otras cosas, que los servicios ecosistémicos son públicos y gratuitos.

Muchas veces los ecosistemas ocupan tierras privadas, y se generan conflictos de intereses con sus dueños, que quizá deseen disponer de sus tierras para otros fines. Es en este punto donde el estado, a través de la creación de reservas naturales y la protección del ambiente, juega un rol importantísimo como garante del derecho de sus ciudadanos al disfrute de los servicios ecosistémicos. Las reservas naturales urbanas (reservas naturales dentro de las ciudades) son especialmente valiosas porque proveen de servicios ecosistémicos a los habitantes de las ciudades.

Cuatro categorías de servicios ecosistémicos

De apoyo: son aquellos servicios necesarios para que existan los otros servicios ecosistémicos. Serían servicios que, indirectamente, permiten o facilitan que existan todos los demás. Estos servicios están relacionados con procesos básicos de los ecosistemas: polinización y dispersión de semillas, hábitat de especies, conservación de la biodiversidad, producción primaria y reciclaje de nutrientes en las redes tróficas. En conjunto, estos procesos hacen que el ecosistema funcione, y un ecosistema sano es el requisito fundamental para todos los demás servicios ecosistémicos.

De abastecimiento: son los productos obtenidos de los ecosistemas. Es decir, esta categoría de servicio se refiere a los recursos naturales que se pueden obtener del ecosistema, y que, si se hace un uso sostenible de los mismos, son recursos renovables. Algunos ejemplos son agua, alimentos y medicinas.

De regulación: es una de las categorías más importantes para la sociedad. Los ecosistemas tienen la capacidad de regular algunos fenómenos naturales de gran importancia y la pérdida de esa regulación puede resultar en catástrofes como inundaciones o climas extremos. Son fundamentales la capacidad de los bosques de regular el clima, ya que las plantas, al absorber dióxido de carbono (CO2) para la fotosíntesis, “secuestran” este gas de la atmósfera y ayudan a bajar la temperatura (que naturalmente tiene el efecto de contribuir al efecto invernadero). Este mecanismo de regulación climática por secuestro de CO2 está desequilibrado y por eso se dice que la deforestación actual es una de las causas del calentamiento global. Las plantas también regulan la temperatura por el efecto de la sombra que proyectan, que disminuye la insolación del suelo y hace que esté más fresco.

Otro de los mecanismos de regulación clave de los ecosistemas es de la regulación de crecidas de los ríos: las plantas aumentan la capacidad del suelo para absorber agua, entonces, frente a una lluvia copiosa, el suele absorbe más agua y amortigua la crecida de los ríos. En contraposición, si esa lluvia copiosa cae en un suelo sin vegetación, el suelo absorbe poca agua o nada, y toda esa agua termina en los ríos, a veces provocando crecidas súbitas, inundaciones, aludes de barro.

Otros servicios de regulación, igualmente importantes, son la purificación del aire y del agua, debido a la capacidad de muchas plantas de absorber contaminantes del aire a través de las hojas o del suelo o el agua por sus raíces. Estas capacidades de las plantas se aprovechan en los sistemas de y el control de plagas y enfermedades.

Culturales y recreativos

Recreación y turismo: los ecosistemas proporcionan lugares para actividades recreativas y turísticas, como senderismo, esquí, pesca y caza. Cada vez son más demandadas las actividades al aire libre en entornos naturales, que no solo son actividades recreativas, sino que tienen probados beneficios para la salud física y mental de las personas.

Cultura y espiritualidad: Muchas comunidades dependen de los ecosistemas para su cultura y espiritualidad, y estos ecosistemas pueden desempeñar un papel importante en la identidad cultural de una comunidad.

 
 
 
 
Por: David Alercia. Licenciado en Biología por la Universidad Nacional de Córdoba, especializado en gestión ambiental, y trabaja en turismo científico.
Trabajo publicado en: Ene., 2023.
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