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Definición de Isótopo

Partiendo de la etimología del término que nos ocupa, hay que indicar que el prefijo iso quiere decir el mismo y topos significa tipo, por lo que la palabra isótopo significa del mismo tipo. Hablar de isótopos implica que nos encontramos en el ámbito de la química y, más concretamente, en los distintos elementos de la naturaleza.

Si observamos la tabla periódica de los elementos, se puede apreciar que los átomos van acompañados de dos números, uno en la parte superior y otro en la inferior. El número de la parte inferior es conocido como número atómico (la cantidad de protones) y el de la parte superior es el número másico (la masa del átomo, que equivale a la suma del número de protones y neutrones de un átomo). Partiendo de esta aclaración inicial podemos entender el concepto de isótopos, que son los átomos con la misma cantidad de protones pero con diferente número de neutrones. En otras palabras, los isótopos son átomos de un mismo elemento químico que no tienen el mismo número de protones y neutrones.

Normalmente los isótopos no tienen nombres especiales y los únicos que sí tienen nombres específicos son los isótopos del hidrógeno (hay isótopos de hidrógeno conocidos con el nombre de protio, otros con la denominación de deuterio y aquellos que reciben el nombre de tripio).

Para qué sirven los isótopos

Existen los isótopos estables y los inestables. Los primeros son los más abundantes de la naturaleza y los segundos son menos abundantes y además tienen una propiedad singular, emiten radiaciones. Así, los isótopos inestables son radioactivos. Su aplicación práctica aparece en campos muy diversos: en las radiografías o en la utilización de la técnica del carbono 14 que permite conocer la datación de un fósil, entre otras muchas funciones.

Una aplicación concreta de los isótopos para la ciencia fue la relacionada con el tripio (recordemos que es uno de los isótopos del hidrógeno), que permitió averiguar la estructura del ADN. En el ámbito de la industria farmacéutica, un tipo de iodo (el iodo-123) es un isótopo radioactivo que se utiliza en algunas pruebas de medicina nuclear (por ejemplo, las tomografías).

Descubrimiento de los isótopos

Fue a principios del siglo XX cuando el científico inglés Joseph John Thomson descubrió la presencia de isótopos cuando estudiaba el comportamiento de los rayos positivos y de los campos electromagnéticos. El primer elemento químico en el que observó su presencia fue en el neón, que tiene dos isótopos (el neón 20 y el 22). El camino que inició Thomson con el descubrimiento de los isótopos fue un primer paso para su elaboración de un modelo explicativo sobre la estructura del átomo.

Foto: iStock - luchschen

 
 
Autor: Javier Navarro | Sitio: Definición ABC | Fecha: octubre. 2015 | URL: https://www.definicionabc.com/medio-ambiente/isotopo.php
 
 

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