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Definición de Hongos

Definición conceptual

Los hongos están compuestos de células eucariontes, es decir, aquellas que tienen núcleo y organelos de la misma forma que las de las plantas y los animales, asimismo, son organismos heterótrofos por lo que sus nutrientes los obtienen al digerir la materia orgánica proveniente de otros seres vivos; generalmente en estado de descomposición, no obstante, según el caso, pueden comer partes de organismos vivos ya que también pueden ser parásitos y depredadores.

Rodrigo Arredondo Fernández | Junio 2022
Lic. en Biología

hongoLos hongos son un grupo de organismos en su mayoría microscópicos de gran diversidad y de amplia distribución dentro del cual están consideradas las levaduras, las setas y los mohos; en conjunto se conocen alrededor de 100,000 especies con una estimación de que pueden existir.

Elementos característicos de la estructura

La mayoría de los hongos son microscópicos durante la mayor parte de su ciclo de vida. Son organismos multicelulares organizados en forma de hilos o filamentos conocidos como hifas compuestas por células rodeadas por una pared tubular. Las hifas pueden estar septadas, es decir, a lo largo de la hifa hay paredes que dividen a las células que la componen; o también pueden ser cenocíticas, es decir, los núcleos de las células pueden encontrarse juntos en el interior de la misma hifa sin ninguna separación.

Estas células filamentosas crecen sobre las superficies de la materia orgánica formando masas compactas que pueden verse a simple vista recibiendo conocidas como micelio. A partir de los micelios algunas de las hifas que lo componen pueden crecer hacia arriba sobre la superficie y en sus respectivos extremos forman esporas asexuales llamadas conidios que son usadas para dispersarse y llegar a nuevos lugares.

Entre la gran variedad de hongos, existen algunas especies que forman cuerpos fructíferos conocidos popularmente como setas como los champiñones, desde las cuales producen y liberan millones de esporas que se dispersan por el viento, agua o animales.

Por otro lado, los hongos unicelulares como las levaduras se reproducen a partir de cada una de las células individuales que forman ascas, estructuras celulares que contienen ascosporas que se dispersan en el medio en el que crecen.

Las paredes de las células de los hongos se caracterizan contener quitina un polímero de N-acetilglucosamina que junto a algunos polisacáridos le dan fuerza y flexibilidad a las estructuras celulares de estos organismos.

¿Cómo se clasifican?

Las particulares características morfológicas e historia evolutiva que tienen los hongos los separan del resto de los eucariontes aunque sean el grupo microbiano más emparentado con los animales. De acuerdo con las evidencias moleculares, los hongos se separaron de los animales hace 1,500 millones de años siendo el grupo de los quitridiomicetos el linaje fúngico más antiguo. Dentro de la diversidad de los hongos existen cinco grupos principales:

• Quitridiomicetos, además de ser considerado el primer linaje de los hongos se caracteriza por poseer esporas sexuales flageladas móviles que se producen en pequeños cuerpos fructíferos. Dentro de este grupo hay especies de vida libre y otros son parásitos de otros organismos, por ejemplo, Batrachochytrium dendrobatidis que infecta de la piel de los anfibios.

• Zigomicetos y Glomeromicetos, conocidos principalmente por la formación de esporas sexuales conocidas como zigósporas. Los zigomicetos son comúnmente encontrados en suelo y materiales vegetales en descomposición, además de ser de los principales factores del deterioro de los alimentos. Por otro lado, los glomeromicetos son conocidos por crear relaciones simbióticas con las raíces de las plantas.

• Ascomicetos, son el grupo más grande y variado, pues incluye representantes unicelulares como Saccharomyces cerevisiae la levadura del pan y la cerveza, especies responsables de enfermedades como Candida albicans y especies filamentosas como el moho del género Aspergillus.

• Basidiomicetos, grupo en el que se encuentran la mayor parte de especies descritas por ser de aquellas que producen setas, muchas de ellas comestibles como el champiñón (Agaricus bisporus) y algunas otras venenosas como Amanita muscaria

Importancia de los hongos

Los hongos desempeñan un papel muy importante en los ecosistemas en los que habitan, pues son los encargados de reciclar la materia orgánica, de origen vegetal principalmente, incorporando nutrientes minerales al suelo que luego son ocupados por otros microorganismos y plantas.

Los hongos también son capaces de hacer asociaciones con otros microrganismos que les ha permitido sobrevivir y coevolucionar, por ejemplo, los líquenes son el producto de una simbiosis entre un ascomiceto y un alga verde o una cianobacteria, en la que el hongo forma la mayor parte del liquen mientras que el alga al ser un organismos fotosintética comparte los nutrientes produce con el hongo.

En otros casos, los hongos endófitos, aquellos viven en el interior de los tejidos de las plantas, que, aunque no provocan un beneficio o daño directo pueden producir sustancias que ahuyentan o producen malestar a los herbívoros.

Otro tipo de asociaciones importantes son las micorrizas, en las que los hongos del suelo pueden unirse a las raíces de los plantas aumentando su capacidad de absorber nutrientes, mientras que la planta le retribuye con azúcares.

 
 
 
Por: Rodrigo Arredondo Fernández. Licenciado en biología, de la UNAM. Experiencia en la participación en investigaciones sobre la microbiología de alimentos fermentados tradicionales.
Art. actualizado: Junio 2022; sobre el original de marzo, 2009.
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Bibliografía

Madigan, T., Martinko, J. M., Bender, K. S., Buckley, D. H. & Stahl, D. A. (2015). BROCK. Biología de los microorganismos. Pearson Educación, S.A.

Starr, C., Taggart, R., Evers, C., y Starr, L. (2009). Biología. La unidad de la vida. 12a ed. México, D.F.: Cengage Learning.
 
 
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