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Definición de Epidemia



Se denomina epidemia a toda enfermedad que se extiende masivamente afectando a un porcentaje muy elevado de la población durante un tiempo determinado. Esta extrema difusión puede provocar que se sobrepasen los controles sanitarios, haciendo colapsar el sistema de salud del lugar en el cual ha estallado la misma.

Brote y Pandemia

Cabe destacarse que también se suele usar el concepto de brote o de brote epidémico para designarla como consecuencia que el de epidemia suele despertar alarma en la población, por caso, para atenuar estos efectos es usual que se llame brote a la epidemia, aunque implican lo mismo.

Cuando la epidemia consigue extenderse por diferentes zonas e incluso por diversos continentes se denominará como pandemia. Por ejemplo, el Sida o Virus de la Inmunodeficiencia Adquirida (VIH) es uno de los ejemplos más claros de una pandemia, ya que como sabemos, el Sida, ya se encuentra extendido por todo el planeta.

De acuerdo a estudios recientes sobre el tema se ha concluido que la posibilidad que hoy tenemos los seres humanos de trasladarnos en avión de una punta del globo terráqueo a la otra en poco tiempo de vuelo es una de las causas fundamentales de la extensión o contagio de una enfermedad y tras ello la evolución de la misma a epidemia y luego a pandemia. Si bien desde tiempos anteriores el viaje ha sido un vehículo de contagio, hoy día se ha acentuado con la fantástica posibilidad de volar.

Umbral epidemiológico, clave en la determinación de la epidemia

El umbral epidemiológico es un índice que los especialistas y sanitaristas observan con cuidado para determinar cuándo se está ante una epidemia. Una vez que se supera la marca del umbral se deberá informar a la población de la presencia de la epidemia en cuestión y se deberán echar a andar todos los recursos sanitarios disponibles para evitar que siga expandiéndose.

Prevención e inversión en salud

Lamentablemente, es imposible evitar siempre la expansión de una enfermedad mortal para la población. Es factible, empero, tomar precauciones y tener un sistema de salud robusto que haga frente a cualquier emergencia pueden ser las mejores armas para evitarlas o por lo menos para enfrentarlas con ciertas chances de diezmarlas.

Entre las maneras más extendidas para prevenir una epidemia se cuentan: aislamiento de pacientes afectados, es decir, colocarlos en lo que se llama cuarentena, evitando su contacto con otros individuos sanos, realizar campañas de vacunación y promover todo tipo de cuestión y recurso que ayude al no contagio, por ejemplo, en el caso del Sida, recomendar el uso de preservativo si se van a mantener relaciones sexuales ocasionales porque es de gran ayuda a la hora de prevenir el encuentro con la enfermedad.

Grandes epidemias de la historia
Son varios los casos en la historia de enfermedades masivas que causaron el terror en la población. Una de las más famosas es la llamada “peste negra”, que asoló a Europa en el siglo XIV matando a un tercio de su población. En la actualidad se considera que la enfermedad que provocó esta mortandad fue la peste bubónica, causada por una bacteria que se transmitía por las pulgas.

Otra epidemia famosa fue la denominada “Gripe Española”, que entre 1918 y 1919 mató a cien millones de personas por todo el mundo. La enfermedad se observó por primera vez en Estados Unidos durante 1918, pero su nombre quedó vinculado a España porque allí la prensa se ocupó con más detenimiento de ella.

Durante el año 2004 y 2005 se instaló en la prensa mundial la información de una posible epidemia futura derivada de la “gripe aviar”, una variante de la influenza (como la Gripe Española) que afecta a las aves. Esta afección puede contagiarse a los seres humanos mediante un animal, pero son pocos y dudosos los casos de contagio entre humanos. No obstante, el peligro que se teme es que la enfermedad mute y se haga transmisible entre personas, alcanzando una gran peligrosidad. Es por ello que ante los peligros se han tomado una serie de prevenciones en algunos países, como el acopio de medicamentos para tratar la enfermedad. También se han anunciado vacunas para alguna de las cepas que existen. No obstante, al día de la fecha (2008) no se han advertido complicaciones, aunque por supuesto existen todavía prevenciones.

 

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