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Definición de Oxígeno



El oxígeno es un elemento químico con un número atómico equivalente a 8. A temperatura ambiente y en su forma molecular más común, que consiste en una combinación de dos átomos, conforma un gas. En este último caso, representa un porcentaje importante de la composición de la atmósfera terrestre y es esencial para la respiración y los fenómenos de combustión; también es inodoro, insípido e incoloro.

El oxígeno además puede encontrarse en una composición de tres átomos llamada “ozono”; este gas, que conforma en la atmósfera la denominada “capa de ozono” es el encargado de evitar el pasaje de las radiaciones nocivas del sol a la vez que permite el pasaje de la luz ultravioleta, esencial para que los vegetales produzcan su alimento. Cabe señalar que cuando esto sucede, los vegetales expelen oxígeno en estado gaseoso al ambiente, que será aprovechado por los demás seres vivos para que los nutrientes que incorporen a su organismo produzcan energía.

El descubrimiento del oxígeno suele atribuirse a los trabajos de Joseph Priestley (1733-1804) durante el año 1772, aunque ya Lavoisier había publicado apreciaciones sobre el gas. El experimento de Prietsley consistió en calentar monóxido de mercurio, obteniendo dos vapores. Uno formó gotas de mercurio al condensarse, mientras que el otro permaneció en estado gaseoso. Prietsley lo juntó y comenzó a experimentar. Se dio cuenta de que si acercaba al gas una brasa, esta aumentaba su nivel de combustión, y que si hacía se lo hacía inhalar a ratones, estos se volvían muy activos. Por último, Priesley inhaló el gas y se sintió muy ligero; hoy se conoce que se trataba de oxígeno.

A pesar de su importancia para la vida, el oxígeno puede ser letal para un ser humano si se lo aspira puro, puesto que generalmente se lo aspira en combinación con nitrógeno. También es tóxico cuando forma el compuesto químico denominado ozono.

 

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