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Definición de Petróleo



“Aceite de roca” … eso decimos en realidad cuando decimos “petróleo” , que como casi todo de lo que hablamos deriva de vocablos griegos también. Y del petróleo hablamos además porque además de ser una materia prima más que fundamental para nuestro objeto del deseo preferido, el auto; está produciendo una crisis mundial que vaya a saber uno cuando terminará.

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El oro negro(bien ganado por estos días tiene ese mote…) es, para decirlo en términos simplificados, una mezcla heterogénea de hidrocarburos que no se disuelven en el agua. Vale recordar que los hidrocarburos son moléculas orgánicas de cierta complejidad, en las cuales una cadena de átomos de carbono se une de forma covalente con átomos de hidrógeno (en todos los casos) y proporciones variables de oxígeno y otros elementos.

La relación del petróleo con el hombre es antiquísima, milenaria podríamos decir.
Hace unos 6.000 años en Asiria y Babilonia el petróleo afloraba naturalmente y en esos lugares se ha llegado a utilizar para pegar ladrillos y piedras en diferentes construcciones, como así tambíen se le han dado usos medicinales y se lo ha usado en la construcción de antiguas embarcaciones.

En el antiguo Egipto se lo utilizó para engrasar pieles, en la Edad Media se lo usó exclusivamente con fines curativos y algunas tribus precolombinas han llegado a pintar esculturas. Como puede observarse, el “aceite de roca” formó parte de los más variados ámbitos en culturas completamente distantes e independientes, casi como un anuncio de la importancia que surgiría para la utilización del petróleo en la moderna civilización global.

Fue recién en el siglo XVIII que los trabajos llevados a cabo por G.A. Hirn relacionaron al petróleo con usos similares a los que le podemos dar hoy. Esa fue la semilla germinal ya que Hirn, gracias a diferentes tipos de refinados, logró obtener diferentes derivados que comenzaron a utilizarse en el engrasado de máquinas. La notable heterogeneidad en la composición del petróleo ha facilitado, en efecto, su uso en diversos ámbitos relacionados con las maquinarias.

En el siglo XIX comenzó también a utilizarse para el alumbrado y fue recién en 1.859 cuando Edwin Drake realizó la primera perforación de un pozo en el norteamericano estado de Pensilvania. De allí en adelante la historia conocida que con la aparición del motor a explosión abrió un nuevo panorama para la utilización del petróleo, fundamentalmente con uno de sus derivados: la gasolina. A partir de allí se inició una carrera sin fin que, lejos de limitarse a los automóviles, dio lugar al combustible necesario para movilizar los más versátiles medios de transporte y maquinarias, así como dar paso a las primeras fases de la industria del plástico.

petróleo definición

Pero… a todo esto, ¿qué es el petróleo? El petróleo es fruto de la transformación de materia orgánica que proviene directamente de zooplancton y algas (esto es, material fósil de origen orgánico) que, una vez depositados en fondos de los mares o zonas lacustres, fueron enterrados literalmente (con el paso de miles de años) por pesadas capas de sedimento. En sucesivas etapas se produce entonces una transformación (que puede darse por calor y presión) desde el betún hasta hidrocarburos que suben hasta la superficie (ya que por líquidos o gaseosos son más livianos y de menor densidad) gracias a los poros de las rocas sedimentarias. Cuando algunas circunstancias impiden que afloren hacia la superficie, es cuando se comienzan a generar los yacimientos petrolíferos.

No todo el petróleo es igual en todas partes y en todos los yacimientos en donde se lo ubique. Puede variar en su color, densidad, viscosidad, capacidad calorífica, etc. etc. etc. dependiendo de las diferentes proporciones de hidrocarburos que contenga. Asimismo, la naturaleza del material orgánico que le ha dado origen es un factor que genera diferencias en las características finales del producto, dado que la proporción de materia vegetal o animal se asocian con diferencias en las condiciones físicas y químicas del petróleo.

Obviamente se trata de un recurso natural no renovable y, demás estaría decirlo, es la principal fuente de energía de los países desarrollados.

¿Cómo se extrae? Bien, se requiere una perforación sobre el yacimiento. Si la presión de los fluidos es suficiente, el petróleo fluirá naturalmente del pozo y, por medio de la conexión a oleoductos, se envía a plantas para su tratamiento primario. Si, por el contrario, la presión del yacimiento decrece, será necesario usar otros métodos para la extracción como bombas, inyección de agua o de gas. Esta necesidad encarece el precio final del producto y de sus derivados en una proporción variable que se modifica en función de la calidad del petróleo y de la magnitud de la reserva del propio yacimiento.

Como dato más que interesante digamos también que si la extracción del petróleo a nivel mundial se mantiene tal como se viene haciendo desde 2.002, las reservas en todo el mundo sólo alcanzarían para unos 42 años más, vale decir que aún quedan unas 143.000 toneladas del oro negro utilizables. Futuro negro… como el petróleo. Por consiguiente, se impone en forma acelerada la necesidad de pesquisa de formas alternativas de producción de energía, con especial énfasis en las variantes renovables, como ocurre con la generación de electricidad para el movimiento de motores por medio del consumo de otros combustibles o bien de las fuerzas de la naturaleza (energía eólica o hidrotérmica). La crisis producida por el inminente agotamiento del petróleo motivará sin dudas la creación de una solución ingeniosa que permitirá a la humanidad no detener su avance constante hacia un mejor futuro.

 

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